La crescita drammatica delle app per la salute mentale ha creato un settore rischioso Leave a comment


WHEN CAROLINA ESCUDERO era gravemente depresso, andare nello studio di un terapista è diventato difficile da affrontare. Quindi si è unita a BetterHelp, una popolare app per la terapia. Pagava 65 dollari a settimana, ma passava la maggior parte del tempo ad aspettare che il suo consulente assegnato le rispondesse. Ha ricevuto due risposte in un mese. “Era come mandare un messaggio a un conoscente che non ha idea di come affrontare la malattia mentale”, dice. BetterHelp afferma che il suo servizio non pretende di funzionare 24 ore su 24, tutti i suoi terapisti hanno diplomi avanzati e “migliaia di ore di lavoro clinico pratico” e gli utenti sono in grado di cambiarli facilmente se la pianificazione è difficile.

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Aiutare le persone ad affrontare i problemi mentali raramente è stato più urgente. L’incidenza di depressione e ansia è aumentata vertiginosamente durante la pandemia, di oltre il 25% a livello globale nel 2020, secondo il Lancetta, una rivista medica. Ciò, combinato con più persone che utilizzano i servizi online, ha portato a un boom delle app per la salute mentale. L’American Psychological Association stima che 10.000-20.000 siano disponibili per il download. Ma stanno crescendo le prove che i rischi per la privacy degli utenti vengono ignorati. Nessuno sta controllando se le app funzionano.

Le aziende di tecnologia della salute mentale hanno raccolto quasi $ 2 miliardi di finanziamenti azionari nel 2020, secondo CB Insights, una società di dati. I loro prodotti affrontano problemi dallo stress generale al grave disturbo bipolare. Le app di telemedicina come BetterHelp o Talkspace collegano gli utenti a terapisti autorizzati. Sono comuni anche le app di meditazione basate su abbonamento come Headspace. A ottobre Headspace ha acquistato Ginger, un’app terapeutica, per 3 miliardi di dollari. Ora che le grandi aziende stanno dando la priorità alla salute mentale dei dipendenti, alcune app stanno lavorando con loro per aiutare l’intera forza lavoro. Una di queste app, Lyra, supporta 2,2 milioni di utenti dipendenti a livello globale e ha un valore di 4,6 miliardi di dollari.

Sotto, però, un trauma si annida in alcuni angoli del settore. Nell’ottobre 2020 gli hacker che avevano violato Vastaamo, una popolare startup finlandese, hanno iniziato a ricattare alcuni dei suoi utenti. Vastaamo ha richiesto ai terapeuti di eseguire il backup delle note dei pazienti online, ma secondo quanto riferito non le ha anonimizzate o crittografate. Minacciando di condividere dettagli su relazioni extraconiugali e, in alcuni casi, pensieri sulla pedofilia, sul dark web, gli hacker avrebbero chiesto riscatti in bitcoin a circa 30.000 pazienti. Vastaamo ha presentato istanza di fallimento ma ha lasciato molti finlandesi cauti nel rivelare i dettagli personali ai medici, afferma Joni Siikavirta, un avvocato che rappresenta i pazienti dell’azienda.

Possono sorgere altri casi. Non esistono standard universali per l’archiviazione di “dati emotivi”. John Torous della Harvard Medical School, che ha recensito 650 app per la salute mentale, descrive le loro politiche sulla privacy come abissali. Alcuni condividono le informazioni con gli inserzionisti. “Quando mi sono unito a BetterHelp per la prima volta, ho iniziato a vedere annunci mirati con parole che avevo usato sull’app per descrivere le mie esperienze personali”, riporta un utente. BetterHelp afferma di condividere con i partner di marketing solo gli identificatori di dispositivo associati a “nomi di eventi generici”, solo per la misurazione e l’ottimizzazione e solo se gli utenti sono d’accordo. Nessuna informazione privata, come il dialogo con i terapisti, viene condivisa, afferma.

Per quanto riguarda l’efficacia, i metodi delle app sono notoriamente difficili da valutare. Woebot, ad esempio, è un chatbot che utilizza l’intelligenza artificiale per riprodurre l’esperienza della terapia cognitivo comportamentale. Il prodotto è commercializzato come clinicamente convalidato sulla base in parte di uno studio scientifico che ha concluso che gli esseri umani possono formare legami significativi con i robot. Ma lo studio è stato scritto da persone con legami finanziari con Woebot. Dei suoi dieci rapporti sottoposti a revisione paritaria fino ad oggi, afferma Woebot, otto presentano collaborazioni con un investigatore principale senza legami finanziari con esso. Tutti i coautori con legami finanziari vengono rivelati, si dice.

Le app per la salute mentale sono state progettate per essere utilizzate in aggiunta alle cure cliniche, non al loro posto. Con questo in mente, la Commissione Europea sta riesaminando il campo. Si sta preparando a promuovere un nuovo standard che si applicherà a tutte le app per la salute. Una scala basata su lettere classificherà la sicurezza, la facilità d’uso e la sicurezza dei dati. Liz Ashall-Payne, fondatrice di ORCHA, una startup britannica che ha recensito migliaia di app, anche per il Servizio sanitario nazionale, afferma che il 68% non ha soddisfatto i criteri di qualità dell’azienda. È ora di tornare sul divano?

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Questo articolo è apparso nella sezione Business dell’edizione cartacea sotto il titolo “Psyber boom”



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