In che modo il razzismo nella prima infanzia può influire sulla salute a lungo termine Leave a comment


L’evidenza scientifica è chiarissima: le prime esperienze modellano letteralmente l’architettura del cervello in via di sviluppo. Questa comprensione diffusa sta guidando un maggiore sostegno pubblico per universale pre-K per migliorare la preparazione scolastica per tutti i bambini e livellare il campo di gioco per i bambini che affrontano le avversità. Ma ecco qualcosa che è meno noto al pubblico: poiché il cervello è collegato al resto del corpo, le prime esperienze influenzano tutti i nostri sistemi biologici, nel bene e nel male, a partire dall’utero e per tutti gli anni cruciali che seguono.

Questo messaggio più ampio sta inviando un importante campanello d’allarme: tutti dobbiamo iniziare a prestare maggiore attenzione alla scienza che spiega come un’eccessiva avversità può minare la salute per tutta la vita e l’apprendimento precoce. Questa conoscenza può aiutarci a capire meglio perché le persone di colore negli Stati Uniti sono a maggior rischio di sviluppare condizioni mediche croniche e invecchiare prematuramente rispetto ai bianchi.

Data la crescente evidenza delle origini precoci delle disparità nella salute sia fisica che mentale, concentrarsi solo sullo sviluppo del cervello e sull’apprendimento affronta solo una dimensione delle disuguaglianze pervasive legate al razzismo che incombono sulla società americana. Caso in questione: sebbene i divari nel rendimento scolastico tra i bambini neri e bianchi abbiano è diminuito dal 30% al 40% dagli anni ’70, ridurre le disparità razziali nella salute è stato più impegnativo. Ad esempio, parto pretermine e basso peso alla nascita, che sono associati a un rischio maggiore per il futuro malattia cardiovascolare e diabete, si verificano a una velocità che è approssimativamente Da 1,5 a 1,6 volte superiore per i neri non ispanici rispetto ai bianchi non ispanici— e queste lacune persistono da decenni.

Montaggio prova scientifica ci sta dicendo che le basi della salute permanente si costruiscono durante il periodo prenatale e la prima infanzia. I fattori che promuovono risultati positivi includono relazioni di supporto, ambienti fisici sicuri e risorse sufficienti per soddisfare i bisogni di base come cibo e riparo. Togli uno qualsiasi di questi fattori protettivi o aggiungi il peso di eccessive difficoltà o minacce al di fuori della famiglia e tu inclinare la bilancia verso un rischio maggiore di problemi successivi.

Nonostante l’influenza critica di questi primi anni, i risultati a lungo termine non sono né inevitabili né biologicamente predeterminati. Certo, la salute fisica e mentale è influenzata dalla nostra genetica, ma le possibilità che si sviluppino effettivamente dei problemi sono fortemente influenzate dagli ambienti in cui viviamo. Le politiche, le condizioni e le risorse che affrontano le disuguaglianze e assicurano condizioni favorevoli alla salute dei bambini piccoli, il più presto possibile, aiuteranno a costruire una società più sana. Detto semplicemente: è il razzismo, non la razza, alla radice delle persistenti disparità nel benessere fisico e mentale.

La razza è un’invenzione sociale. Tutti gli esseri umani, indipendentemente dal colore della pelle, condividono il 99,9 per cento dello stesso genoma. La segregazione residenziale, una delle tante conseguenze convergenti del razzismo sistemico, della discriminazione personale e della povertà, si traduce in significative disuguaglianze nell’esposizione all’inquinamento atmosferico, ad altre tossine ambientali e alla violenza nei quartieri, nonché nell’accesso ineguale a cibo nutriente, alloggi stabili e alta qualità istruzione e assistenza sanitaria. Le differenze tra neri e bianchi nella nascita pretermine sono state ben documentate e collegate allo stress associato alla discriminazione, indipendente dallo stato socioeconomico. I bambini neri hanno tre volte più probabilità dei bambini bianchi perdere la madre all’età di 10 anni.

In che modo gli impatti delle avversità dovute al razzismo nella prima infanzia possono influenzare una vita di salute? Una risposta sta nella particolare sensibilità dei giovani corpi in via di sviluppo agli effetti fisiologici di un ambiente stressante. Tutti noi sappiamo come si prova fisicamente lo stress e la scienza spiega la fonte di quelle sensazioni.

Quando ci si confronta con una sfida o una minaccia acuta, i sistemi di risposta allo stress all’interno del nostro corpo si attivano. Aumento della pressione sanguigna e della frequenza cardiaca. Gli ormoni dello stress come il cortisolo sono elevati. Il sistema immunitario innesca una risposta infiammatoria per prepararsi alla guarigione delle ferite e combattere le infezioni. I sistemi metabolici mobilitano lo zucchero nel sangue per alimentare il ““combatti o fuggi” risposta. Una volta che la minaccia è stata gestita, la risposta allo stress (che può salvare la vita) ritorna ai valori di base. Ma se il livello di avversità rimane elevato per lunghi periodi di tempo (da discriminazione cronica o povertà, ad esempio), l’attivazione continua della risposta allo stress può avere un effetto di usura all’interno del corpo che porta a “stress tossico” e una serie di problemi di salute.

Ad esempio, un’infiammazione eccessiva può colpire più sistemi di organi e aumentare la probabilità di sviluppo malattia del cuore e malattie autoimmuni. Aumenti prolungati della glicemia possono portare a insulino-resistenza, obesità, sindrome metabolica e diabete. Una volta compresa la biologia delle avversità e della resilienza, possiamo vedere come l’eccessiva attivazione dello stress all’inizio della vita non porta a malattie inevitabili ma aumenta il rischio di problemi successivi, molti dei quali includono le condizioni mediche preesistenti associate a malattie più gravi da Covid-19. L’elevata prevalenza di queste condizioni tra le persone di colore può quindi spiegare parte delle marcate differenze razziali/etniche nei tassi di ospedalizzazione e mortalità.

Gran parte del dibattito pubblico su disparità nei risultati di salute si concentra sulla disparità di accesso alle cure mediche, sulla disparità di trattamento nel sistema sanitario e sull’impatto degli stili di vita e della responsabilità individuale nell’età adulta. Ma la scienza ci sta dicendo che prevenire o mitigare gli effetti delle esperienze avverse e delle esposizioni nella prima infanzia potrebbe essere importante per la salute a lungo termine quanto le condizioni in cui viviamo da adulti e le cure mediche che riceviamo.

Una maggiore comprensione di come gli stress sinergici del razzismo sistemico, della discriminazione interpersonale e della povertà intergenerazionale possono essere incorporati nel corpo può essere un potente strumento sulla strada verso un mondo più sano e più giusto. La scienza ci dice che la strada deve iniziare nei primissimi anni di vita.

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Questo articolo è apparso originariamente su Rivista conoscibile, uno sforzo giornalistico indipendente di Annual Reviews. Iscriviti al newsletter.



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